La verdadera historia del árbol de navidad

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El árbol de navidad es un acompañante imprescindible en los hogares que celebran la navidad a lo largo y ancho del mundo. Sin embargo muchas personas no conocen cual es el origen de esta tradición enraizada en el mundo occidental desde hace ya varios lustros. A continuación les presentamos la apasionante y sorprendente historia del árbol navideño.

La monarquía y el árbol

En las décadas de 1840 y 1850, la reina Victoria y el príncipe Alberto popularizaron una nueva forma de celebrar la Navidad. En un bello grabado de 1840, aparecen los dos monarcas rodeados de niños y regalos alrededor de un árbol de Navidad.

Para muchos, es impensable celebrar la Navidad sin un hermoso abeto majestuoso en la sala, decorado con adornos brillantes y regalos envueltos. Como la mayoría de las tradiciones navideñas, incluyendo la celebración de la Navidad misma, el origen del árbol de Navidad se remonta a las tradiciones paganas. De hecho, si no fuera por la reina Victoria, la monarca más poderosa de su tiempo, los abetos decorados podrían haber permanecido como una oscura costumbre que sólo practicaban un par de países germánicos y eslavos.

He aquí un breve resumen de la intrigante historia del árbol de Navidad.

Los orígenes paganos del árbol de Navidad

Los antiguos egipcios decoraban los templos dedicados a Ra, el dios del sol, con palmeras verdes durante el solsticio de invierno.

Mucho antes de que apareciera el cristianismo, la gente en el hemisferio norte usaba plantas perennes para decorar sus casas, particularmente las puertas, para celebrar el Solsticio de Invierno. El 21 o 22 de diciembre, el día es el más corto y la noche la más larga.

Tradicionalmente, esta época del año es vista como el regreso en fuerza del dios sol que había sido debilitado durante el invierno, y las plantas de hoja perenne servían como un recordatorio de que el dios volvería a brillar y que el verano se acercaba imparable.

El solsticio fue celebrado por los egipcios que llenaban sus casas de juncos verdes de palma en honor al dios Ra, quien tenía la cabeza de un halcón y llevaba el sol como corona. En el norte de Europa, los celtas decoraban sus templos de druidas con ramas siempre verdes que significaban vida eterna. Más al norte, los vikingos creían que las plantas siempre verdes eran las de Balder, el dios de la luz y la paz. Los antiguos romanos marcaron el Solsticio de Invierno con una fiesta llamada Saturnales, en honor a Saturno, el dios de la agricultura y al igual que los celtas, decoraron sus casas y templos con ramas siempre verdes.

Cabe destacar en este punto que los Saturnales fueron la fiesta más importante de la vida romana. Fue una celebración sui generis de una semana de duración, celebrada entre el 17 y el 25 de diciembre, en la que nadie podía ser procesado por herir o matar a personas, violar o robar, algo que en realidad suele ser contrario a la ley. Pero aunque mucha gente se desahogó aprovechándose de la anarquía, los saturnales también podían significar un momento de bondad. Durante los Saturnales, muchos romanos practicaban la alegría y el intercambio de regalos.

¿Te suena familiar? En los primeros días del cristianismo, el nacimiento de Jesús fue fechado en el último día de los Saturnales por los primeros romanos cristianos en posición de acercarse a los paganos, aunque los eruditos afirman que Jesús nació nueve meses después. Fue una astuta estratagema política, dicen algunos, la que con el tiempo transformó los Saturnales, de una maratón de fiesta de fraternidad en una mansa celebración del nacimiento de Cristo.

Mientras que muchas culturas antiguas usaban hojas perennes en la época navideña, los registros históricos sugieren que la tradición de los árboles de Navidad fue iniciada en el siglo XVI por los alemanes que decoraban los abetos dentro de sus casas. En algunos cultos cristianos, Adán y Eva eran considerados santos, y la gente los celebraba durante la Nochebuena.


Durante el siglo XVI, la Baja Edad Media, no era raro ver grandes obras de teatro al aire libre durante el día de Adán y Eva, que contaban la historia de la creación. Como parte de la representación, el Jardín del Edén fue simbolizado por un “árbol del paraíso” colgado de fruta. El clero prohibió estas prácticas de la vida pública, considerándolas actos de paganismo. Así, algunos recolectaban ramas o árboles de hoja perenne y los llevaban a sus casas, en secreto.

Estos árboles siempre verdes fueron llamados inicialmente “árboles del paraíso” y a menudo iban acompañados de pirámides de madera hechas de ramas unidas por una cuerda. En estas pirámides, algunas familias abrochaban y encendían velas, una para cada miembro de la familia. Estos fueron los precursores de las luces y adornos modernos del árbol de Navidad, junto con comestibles como el pan de jengibre y las manzanas cubiertas de oro.

Algunos dicen que el primero en encender una vela encima de un árbol de Navidad fue Martín Lutero. Cuenta la leyenda que, una tarde de Navidad, Lutero estaba caminando a su casa por el bosque cuando fue golpeado por la belleza inocente de la luz de las estrellas que brillaban a través de los abetos. Queriendo compartir esta experiencia con su familia, Martín Lutero cortó un abeto y se lo llevó a casa. Colocó una pequeña vela en las ramas para simbolizar el cielo navideño.

Lo cierto es que en 1605, los árboles de Navidad ya estaban de moda, ya que en ese año, los registros históricos sugieren que los habitantes de Estrasburgo “instalaron abetos en los salones… y colgaron en ellos rosas cortadas de papel de muchos colores, manzanas, obleas, láminas de oro, caramelos, etc.”.

Durante estos primeros días del árbol de Navidad, muchos estadistas y miembros del clero condenaron su uso como una celebración de Cristo. El ministro luterano Johann von Dannhauer, por ejemplo, se quejó de que el símbolo distraía a la gente del verdadero árbol de hoja perenne, Jesucristo. Los puritanos ingleses condenaron una serie de costumbres asociadas con la Navidad, como el uso del tronco de Navidad, el acebo y el muérdago.

Oliver Cromwell, el influyente político británico del siglo XVII, predicó contra las “tradiciones paganas” de villancicos, árboles decorados y cualquier expresión alegre que profanara “ese acontecimiento sagrado”.

La reina y los regalos navideños

No fue hasta la época de la reina Victoria que la celebración de la Navidad con regalos alrededor de un abeto se convirtió en una costumbre mundial. En 1846, la Reina Victoria y su esposo alemán Albert fueron dibujados en el Illustrated London News de pie con sus hijos alrededor de un árbol de Navidad en el Castillo de Windsor.

Los inmigrantes alemanes habían traído la costumbre de los árboles de Navidad a Gran Bretaña a principios del siglo XIX, pero la práctica no se hizo popular entre la población local. Después de que la reina Victoria, una monarca extremadamente popular, comenzó a celebrar la Navidad con abetos y regalos colgados de las ramas como un favor a su esposo, los laicos inmediatamente le siguieron.

Al otro lado del océano, en el siglo XIX, los árboles de Navidad no eran nada populares, aunque los colonos holandeses y alemanes los empleaban en sus celebraciones. Los americanos eran menos susceptibles a la influencia de la Reina.

Sin embargo, fueron los líderes cívicos, artistas y autores estadounidenses quienes jugaron con la imagen de una familia de clase media feliz intercambiando regalos alrededor de un árbol en un esfuerzo por reemplazar las costumbres navideñas que se consideraban decadentes, como la vela de desecho. Esta imagen centrada en la familia fue ampliada por un poema muy popular escrito por Clement Moore en 1822 conocido como “Era la noche antes de Navidad”. El mismo poema evoca la imagen moderna de Papá Noel.

Pasó mucho tiempo antes de que el árbol de Navidad se convirtiera en una parte integral de la vida estadounidense durante la noche buena. El presidente Franklin Pierce (1804-1869) hizo arreglos para tener el primer árbol de Navidad en la Casa Blanca, a mediados de la década de 1850. El presidente Calvin Coolidge (1885-1933) inició la Ceremonia Nacional de Iluminación del Árbol de Navidad en el césped de la Casa Blanca en 1923.

Aunque tradicionalmente no todas las culturas cristianas adornaban sus hogares con plantas perennes y regalos, la influencia ejercida por Occidente y el creciente consumismo han convertido el árbol de Navidad en un símbolo omnipresente. De hecho, muchas personas de otras religiones han adoptado el árbol de Navidad (Japón por ejemplo).

Un árbol que mueve millones de dólares

El árbol de Navidad ha recorrido un largo camino desde sus orígenes humildes y paganos, hasta el punto de que se ha vuelto demasiado popular para su propio bien. Solo en Estados Unidos se venden 35 millones de árboles de Navidad al año, a los que se suman 10 millones de árboles artificiales, que son sorprendentemente peores desde el punto de vista ambiental.

Anualmente, se cultivan 300 millones de árboles de Navidad en granjas de todo el mundo para mantener una industria de dos mil millones de dólares, pero debido a que a menudo no son suficientes, se talan muchos abetos de los bosques.

De esta forma, el árbol navideño se ha convertido en un elemento icono en las celebraciones por el nacimiento de Cristo, a tal punto que hoy en día resulta casi inadmisible presenciar una escena navideña sin este elemento decorativo, con una historia tan curiosa como desconocida.


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